В начале августа 1981 г. корпорация IBM организовала пресс-конференцию, на которой было объявлено о выпуске принципиально новой модели компьютера - IBM PC. Очень соблазнительно считать поворотным именно этот момент, но на самом деле революция началась на несколько лет раньше. Выпуск IBM PC обозначил новую фазу революции: захват персональными компьютерами совершенно нового рынка - корпоративного.

Революция, как это обычно бывает, зарождалась там, где ее никто не ждал. В конце 60-х - начале 70-х г. микроэлектроника достигла такого состояния, когда уже стал возможным промышленный выпуск больших интегральных схем (БИС). Разумеется, очень соблазнительно собрать в одном корпусе весь прибор того или иного назначения. Однако вскоре обнаружилось, что такой прибор будет стоить много дороже, чем изготовленный традиционными методами - на печатной плате (это так и до сих пор).
Для того чтобы выпуск БИС был экономически целесообразен, требуется выпускать их крупными партиями, т. е. делать универсальными. К тому времени уже было хорошо известно, что едва ли не любую техническую задачу можно решить двумя способами - схемным и программным. Можно, например, изготовить станок-автомат для выпуска каких-то конкретных деталей, а можно разработать станок с ЧПУ, чтобы настраивать его как на эти детали, так и на другие. Электронная схема - это своего рода черный ящик, который реагирует на разнообразные комбинации входных сигналов соответствующими комбинациями сигналов на выходе. Внутри этого "ящика" может быть специально разработанная схема, а может быть и "компьютер" с соответствующей программой, быть может занесенной в ПЗУ. Начиная с некоторого уровня сложности, разработка и отладка специализированной программы становится быстрее и проще, чем разработка и отладка схемы с теми же функциями. Так что появление микропроцессоров было неизбежно: это позволяла технология, этого же требовала экономика.

Вот так в далеком 1971 г. появился первый микропроцессор Intel 4004. Это был настоящий универсальный ЦП, но ни разрядность, ни адресное пространство не позволяли применять его для вычислений. До поры до времени микропроцессоры оставались непременным атрибутом автоматизированных приборов, а если использовались для расчетов, то в форме специализированных вариантов для калькуляторов. Кстати говоря, в приборах, где требовалось по-настоящему высокое быстродействие, микропроцессорам места не было, там приходилось применять схемные решения.

Именно этот факт побуждал изготовителей микропроцессоров повышать их быстродействие и разрядность, и вот настал наконец момент, когда появилась возможность сделать настоящий микрокомпьютер. Пальму первенства большинство историков компьютерного рынка присваивают фирме MITS, которая в 1975 г. выпустила компьютер Altair на базе микропроцессора Intel 8080. Но... с оперативной памятью 256 байт, это еще была игрушка для любителей. Однако "игрушка" имела коммерческий успех и еще через год в магазинах США появилось множество моделей микрокомпьютеров, в числе которых Commodore PET, Radio Shack TRS-80 и (внимание!) Apple II. К этому времени создатели последнего, Стив Джобс и Стив Возняк, уже слегка остепенились. Аппараты для обкрадывания телефонных компаний и идея "раскулачить" кондиционер, чтобы извлечь из него микропроцессор для изготовления своего компьютера, а также имевшие совершенно неожиданный коммерческий успех системные платы типа Apple I были уже в прошлом. Возняк и Джобс к тому времени "инкорпорировали" в свою фирму серьезного экономиста и маркетолога Майка Марккулу, который и занялся продвижением новинки на рынок. Компьютер Apple II отличался от большинства своих "современников" тем, что нес на себе "родимые пятна" прошлого, это не был вполне законченный аппарат, там оставалась некотора свобода для любительских упражнений: в Apple II можно было устанавливать дополнительные интерфейсные платы, платы памяти и пр. Именно эта особенность, которую впоследствии стали называть "открытой архитектурой", и сделалась его основным преимуществом. Успеху Apple II способствовали еще две новинки. Во-первых, это был разработанный Возняком в 1978 г. недорогой накопитель на гибких дисках, во-вторых, первая программа дл коммерческих расчетов - электронная таблица VisiCalc, которую создали Дэн Бриклин и Боб Фрэнкстон. Именно эта программа "пересадила" многих бизнесменов с калькулятора за микрокомпьютер.

Соперники Apple II поначалу продолжали выпускать микрокомпьютеры с другой "родословной" - это были сильно усовершенствованные настольные калькуляторы, сделанные как готовые законченные приборы, что называется, "ни убавить, ни прибавить". Но так было недолго. В конце 70-х рынок уже был заполнен микрокомпьютерами на базе микропроцессоров 8080 и Z80, работавшими под управлением одной из первых настоящих операционных систем для настольных машин - CP/M фирмы Digital Research. CP/M была построена по модульному принципу и предусматривала адаптацию к немного отличающимся конфигурациям, поэтому каждая фирма выпускала компьютеры чуть по-своему, стремясь обойти соперников.

То были поистине романтические времена: о совместимости с предыдущими моделями задумываться не приходилось, поэтому столько аппаратных новинок, сколько тогда, за аналогичный промежуток времени никогда более не появлялось.