Целый ряд решений, которые приняли в начале 80-х тогдашние руководители IBM, оказали кардинальное влияние на весь последующий ход развития компьютерной индустрии. Сейчас можно судить и рядить, были то ошибки или гениальное провидение, но история не знает сослагательного наклонения, поэтому вопрос, "что было бы, если..." мы здесь обсуждать не будем. Важно одно: не замечать столь бурно развивающееся направление индустрии стало невозможно, и корпорация IBM тогда была вынуждена поступиться многими из дотоле незыблемых дл них принципов.

В частности, пришлось отказаться от продажи своих изделий только через собственные каналы сбыта и продавать новые компьютеры в розницу, пришлось отказаться и от изготовления машин преимущественно из собственных модулей и с собственным программным обеспечением. Впрочем, и то, и другое решение были в значительной мере вынужденными: развертывание и производства, и новой сети распространения потребовали бы времени, а его уже не было: на столах сотрудников крупных корпораций, в которых тогда IBM доминировала, уже начали появляться персональные машины - производства других компаний. Многие сейчас считают, что решением, имевшим самые далеко идущие последствия, было соглашение с Microsoft.

Популярная в компьютерных кругах легенда утверждает, что сотрудники IBM пытались вступить в контакт с сотрудниками Digital Research о переносе системы CP/M на платформу 8088/86, но в самый критический момент глава этой фирмы Гэри Киндалл оказался на борту самолета в какой-то деловой поездке и добраться до него не было никакой возможности. В результате соглашение с DR не состоялось, а вот с Microsoft - было подписано, сначала о лицензировании транслятора с Бейсика, а затем и операционной системы, которая тогда получила название PC-DOS.

Самая первая IBM PC была построена на базе микропроцессора 8088, имела 64-Кбайт ОЗУ и была оснащена НГМД для односторонних дисков емкостью 160 Кбайт. Рекомендованная розничная цена этого компьютера составляла 2880 долл. Продажа IBM PC началась в октябре 1981 г., а уже к концу этого же года было продано более 35 тыс. машин.

Теперь уже можно с уверенностью сказать: в том, что касается схемотехнических решений, IBM PC была разработана очень верно. Хотя это был весьма слабый компьютер, он допускал расширения, которые почти незамедлительно появились на рынке. Это были и платы дополнительной памяти по 256 Кбайт (если кто-нибудь забыл, доступный объем физической памяти в тех компьютерах составлял те самые 640 Кбайт, которые впоследствии начали называть "барьером"), и графические адаптеры (поначалу минимальная конфигурация допускала работу только в текстовом режиме), и платы с последовательными и параллельными портами. Первые PC оснащались интерпретаторами с языка Бейсик, и почти сразу же начали появляться новые программы.

У IBM PC был еще один недостаток, который обернулся достоинством. Машина была недостаточно быстродействующей, а ее операционные системы - как их ни называй, PC-DOS, MS-DOS или просто DOS - несовершенными. Это побуждало разработчиков программ действовать "в обход системы", обращаясь к вычислительным ресурсам непосредственно. В результате ни одна из попыток выпустить на рынок хотя и совместимую с IBM, но более совершенную машину успехом не увенчалась. Свежесть не бывает второй, а совместимость - неполной. Именно поэтому очень быстро вышли из игры Digital Equipment с ее компьютером Rainbow, AT&T с моделью 6300 и Texas Instruments с Professional. Некоторые программы разрабатывались дл обобщенной версии DOS, и в результате оказывались недостаточно эффективными, иные - для конкретных машин, и они отказывались работать на других. Пользователи не любят неопределенностей, поэтому все захотели иметь истинно совместимые компьютеры. Тогда "тестовыми" программами для определения совместимости сделались Lotus 1-2-3 и Microsoft Flight Simulator.
В марте 1983 г. фирма Compaq, которую основали трое выходцев из Texas Instruments продемонстрировала миру, что на рынке есть место и для портативных IBM-совместимых машин. Хотя Compaq была не первой, кто начал выпуск таких компьютеров, ее маркетинговые усили увенчались успехом. Кстати, в те времена "портативной" считалась машина массой более 12 кг...

Следом за портативными машинами Compaq выпустила и настольную модель, и 1984 г. стал годом зарождения так называемых "клонов". В этом же году IBM попыталась стать законодателем мод еще по двум направлениям. Во-первых, была выпущена модель для домашних пользователей, названная PCjr ("PC мл."). Этот компьютер был построен на базе процессора 8088, был оснащен едва ли не первой беспроводной клавиатурой, должен был стоить 1300 долл. и потерпел сокрушительный провал: рынок не созрел. Вторая новинка оказалась куда более перспективной. Это была IBM PC AT. Самая важна особенность этой машины состояла в том, что это была первая ласточка в серии переходов на микропроцессоры более высоких уровней с сохранением совместимости с предыдущими моделями. Этот компьютер оказалс законодателем стандартов на много лет вперед в целом ряде отношений: здесь впервые появилась 16-разрядна шина расширений (остающаяся стандартной и по сей день) и графические адаптеры EGA с разрешением 640х350 при глубине представления цвета 16 бит, почти одновременно с этим компьютером IBM и Microsoft выпустили DOS 3.0, систему, ставшую стандартной на несколько лет. К этому же времени относится первая попытка IBM сделать персональный компьютер многозадачным. Пакет этой фирмы TopView позволял одновременно исполнять несколько прикладных программ, предусматривал вывод на экран нескольких окон, но лишь в текстовом режиме. Кроме того, программы, составленные с отклонениями от "правил хорошего тона", т. е. обращавшиеся к вычислительным ресурсам в обход операционной системы и BIOS, под управлением этой оболочки работали не всегда корректно. Тот факт, что сейчас мало кто помнит такую штуку, как TopView, говорит сам за себя...

1984 г. ознаменован еще целым рядом событий, которые определили дальнейший ход развития компьютерной индустрии на многие годы вперед. В частности, именно в этом году Hewlett-Packard выпустила первый лазерный принтер.